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Les vingt meilleurs livres de tous les temps

De Thomas Chouanière • décembre 07, 2023Sélections & décryptages

Proust, Shelley, Cervantès, Dickens, Racine, Lemaitre, Christie, Gary, Tolkien… Nous avons réuni en un seul article quelques-uns des plus grands écrivains de tous les temps pour tenter de vous donner vingt idées de chefs-d’œuvre littéraires incontestables à lire et à relire. Voici donc le top 20 des livres qui ont marqué leur époque et continuent d’étendre leur influence sur de nouveaux lecteurs. Un choix totalement subjectif signé Kobo !

Les Mille et Une Nuits de Anonyme

Ali Baba, Aladdin, Sindbad… Certains des plus grands personnages de la littérature proviennent des Mille et Une Nuits, recueil de contes persans, arabes et indiens devenu un classique intemporel et mondial. Exemple type du récit gigogne (chaque conte est une nouvelle histoire que raconte Shéhérazade au sultan qui la maintient captive), cette somme mêle érotisme, mythologie et aventures, et condense une grande partie des thématiques de la littérature orientale du Moyen Âge. Un fondement de la littérature à l'aura toujours intacte.

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Don Quichotte de Miguel de Cervantès

C’est l’histoire d’un chevalier sans cause, perdu dans les livres épiques de son temps, et qui se doit d’imiter ses modèles en se trouvant des ennemis à abattre et une jouvencelle à sauver (il l’appelle Dulcinée)… Drôle, meta, innovant, Don Quichotte a bouleversé la littérature mondiale. Premier vrai roman, au sens moderne du terme, à connaître une grande postérité, l’œuvre de Cervantès a parfaitement traversé les époques. Les codes de ce livre (le héros têtu, l’adjoint pontifiant) se retrouvent d’ailleurs aujourd’hui dans nombre de fictions, qu'il s'agisse de séries télé ou de buddy movies.

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Andromaque de Jean Racine

Il n’a pas fallu dix ans à Racine pour bouleverser le théâtre du XVIIe siècle, avec ses tragédies dépouillées où le sentiment amoureux et la perspective de la mort étreignent des personnages prisonniers de leurs destins. Avant Phèdre, Britannicus et Bérénice, c’est avec Andromaque que le vénérable dramaturge janséniste fit son premier coup de maître. Basée sur un quadrilatère amoureux (Oreste aime Hermione, Hermione aime Pyrrhus, Pyrrhus aime Andromaque, et Andromaque aime son défunt mari Hector), la pièce s’inspire de l’Iliade et de L'Énéide pour mieux conter l’histoire universelle d’une génération qui en remplace une autre : la plupart des personnages sont des enfants des protagonistes de la guerre de Troie, et doivent composer avec les différentes malédictions qui pèsent sur leurs aînés. Un chef-d’œuvre absolu.

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Crime et châtiment de Fédor Dostoïevski

Le premier grand roman policier de l’Histoire ? Avec Crime et châtiment, Dostoïevski se place dans une perspective nouvelle : il se met dans la peau de Rodion Raskolnikov, étudiant, marginal, devenu assassin. Son parcours psychologique, de la commission du crime à sa tentative de rachat auprès de la société, sert de toile de fond à ce livre noir comme la nuit, où affleure la question de la culpabilité, du pardon et de l’amour comme jamais auparavant dans la littérature.

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Le Comte de Monte-Cristo de Alexandre Dumas

Parce qu’il a été accusé à tort, Edmond Dantès se retrouve une décennie entière en prison. Il apprend de son voisin de cellule tout ce qu’il faut à un homme du XIXe siècle pour accomplir son destin. Après une évasion spectaculaire, celui qui se fait appeler Le Comte de Monte-Cristo nourrit son implacable vengeance en se réinsérant dans la société… Avec son héros revanchard, Alexandre Dumas a porté l’art du roman d’aventures à son paroxysme. Suivi à sa parution comme une série télévisée à twist – les lecteurs se précipitaient le matin même sur le Journal des débats, titre de presse où l’œuvre fut publiée en feuilleton entre 1844 et 1846 –, ce récit parfait a gardé intacts son suspense et son discours.

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Frankenstein de Mary Shelley

La carrière de Mary Shelley a longtemps été associée à celle de son mari poète maudit, Percy Shelley. Au cours d'un séjour en Suisse, l'autrice anglaise romantique inventa pourtant, quasi à elle seule, le roman fantastique moderne, avec son Frankenstein. Sous-titré Le Prométhée moderne, ce récit bouleversant reprend effectivement le mythe de l'homme qui croit détenir un secret divin et créer un être à son image. Le caractère monstrueux de la créature, son rejet par la société, ont beaucoup fait pour le retentissement de ce livre qui a connu depuis de nombreuses adaptations.

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Le Meurtre de Roger Ackroyd de Agatha Christie

Parmi la longue liste de chefs-d’œuvre du roman à énigme dus à Agatha Christie, et qui comprend déjà Ils étaient dix, Le Crime de l'Orient-Express ou Mort sur le Nil, Le Meurtre de Roger Ackroyd est peut-être le plus inventif. Avec sa narration à la première personne et sa structure complexe, faite de récits imbriqués, le roman ne cesse de tromper son monde et nous montre un Hercule Poirot en retrait, comme détaché des événements. Mais c’est pour mieux revenir dans le dernier acte, l’un des plus beaux twists de l’histoire du roman policier !

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La Vie devant soi de Romain Gary

Publié initialement sous le pseudonyme d’Émile Ajar, La Vie devant soi valut à son auteur un deuxième prix Goncourt, fait inédit dans l’histoire des belles lettres hexagonales. Son thème universel (l’amour entre un jeune garçon et sa « mère » adoptive), son traitement, son ambiance – le livre se déroule à Belleville dans un climat interlope et cosmopolite – ont fait de ce conte moderne l’un des emblèmes de la littérature française contemporaine. Et il reste toujours, cinquante ans après sa parution, un roman désarmant de sincérité et de foi en l’existence.

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Belle du Seigneur de Albert Cohen

Aboutissement de la trilogie Solal, Belle du Seigneur en impose : ce pavé a requis plusieurs années de travail à Albert Cohen, qui a souhaité réaliser là un roman d’amour parfait. Contant les amours adultères et les rites mondains d’une poignée de diplomates du landerneau genevois d’avant-guerre. Entre Ariane et Solal se noue une relation passionnelle et tragique, qui approfondit encore des considérations sur les sentiments vus auparavant chez Proust ou Stendhal. L’œuvre figure aujourd’hui parmi les incontournables de la langue française.

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Dune de Frank Herbert

Très présent dans l’actualité depuis son adaptation cinématographique par Denis Villeneuve en 2021, Dune de Frank Herbert nourrit l’imaginaire mondiale depuis les années 1960. Empruntant aux grands récits mythologiques sa trame, les exploits de Paul Atreides, fils d’aristocrate trahi par l’empereur galactique et ses cousins Harkonnen, appartiennent autant à Shakespeare qu’au space opera. Outre plusieurs suites, le roman a généré un nombre incalculable d’hommages et de transpositions, de Star Wars aux BD de Moebius en passant par la science-fiction contemporaine d’un Dan Simmons ou d’un Iain M. Banks.

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Beloved de Toni Morrison

À la fois roman stylisé et récit historique, Beloved a marqué les années 1980, en proposant un traitement bouleversant de la question de l’esclavage aux États-Unis. Narrant deux épisodes de la vie de son héroïne, en 1855 et 1873, le roman raconte la difficile reconstruction d’une mère de famille noire qui a choisi l’infanticide plutôt que d’offrir à sa première fille une vie d’esclave. À travers ses souvenirs parcellaires, Toni Morrison évoque la mémoire oubliée du pan le plus sombre de l’Amérique du XIXe siècle.

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Le Parfum de Patrick Süskind

Évocation littéraire de l’art du parfum et de l’importance de l’odorat chez l’être humain, Le Parfum de Patrick Süskind conte l’existence de Jean-Baptiste Grenouille, un garçon sensible, mais dépourvu d’odeur corporelle, qui développe a contrario un extraordinaire talent olfactif. Obsédé par les effluves des êtres humains au point de s’en écœurer, il passera par différents parfumeurs, et différents états mentaux, étendant sa folie… Récit magistral, situé sous l’Ancien Régime, ce roman moderne exerce une étrange fascination sur les lecteurs, qui ne verront plus, après ça, leurs odeurs préférées de la même manière.

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Le Dahlia noir de James Ellroy

Début 1947, l’Amérique découvrait « l’affaire du Dahlia noir », soit l’horrible assassinat d’une aspirante actrice à Los Angeles. Le meurtre ne fut jamais résolu, ni par la police ni par les enquêteurs privés. James Ellroy, grand auteur de polar américain, et fils d’une autre victime d’assassinat mystérieux, a consacré l’un de ses chefs-d’œuvre à ce cas. Le Dahlia noir, dûment documenté, écrit à la façon d’un roman noir, fait de la littérature un puissant outil d’investigation, et reste une œuvre maîtrisée de bout en bout.

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Au revoir là-haut de Pierre Lemaitre

Si la Première Guerre mondiale a fait émerger de nombreux récits autobiographiques de la vie sur le front (ce fut le cas des prix Goncourt décernés entre 1915 et 1918), elle est aussi un sujet pour des romanciers contemporains. Avec Au revoir là-haut, Pierre Lemaitre s’intéresse au souvenir des disparus, en racontant le parcours d’une gueule cassée développant un trafic lié à la vente de monuments aux morts. Et l’auteur d’y ajouter un regard profondément juste sur une comédie humaine qui cherche à se reconstruire après avoir vécu l’indicible. Entre récit policier et littérature « blanche », le roman réussit un grand écart fameux.

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Cent ans de solitude de Gabriel García Márquez

Retenez bien ces noms : les Buendia sont les héros de Cent ans de solitude, et ils vivent à Macondo. Autour d’une famille et d’un village, Gabriel García Márquez raconte l’existence de six générations successives dans un lieu imaginaire qui semble incarner l’universalité. Guerre, amour, prospérité et décadence rythment alors un récit où l’auteur colombien déploie les codes du réalisme magique, où la réalité concrète est parcourue de touches surnaturelles. Chef-d’œuvre du XXe siècle, ce livre dense et métaphorique figure parmi les plus grands écrits en espagnol de l’Histoire.

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Le Seigneur des Anneaux de J.R.R. Tolkien

Quand un linguiste et spécialiste des contes se décide à créer son propre univers, la littérature de l’imaginaire s’en trouve changée à jamais… Avec Le Seigneur des Anneaux, J.R.R. Tolkien a construit une toute nouvelle mythologie, intégrant les créatures issues de différents bestiaires merveilleux européens. Puis il a fait se mouvoir ces différents êtres dans une vaste contrée, la Terre du Milieu, en racontant, en trois tomes (La Fraternité de l’anneau, Les Deux Tours, Le Retour du Roi) la lutte acharnée entre les partisans du bien et le prince des ténèbres Sauron. Récit d’aventures fourmillant de détails, d’inventivité et de rebondissement, la trilogie est toujours incontournable soixante-dix ans après sa parution, pour qui veut comprendre le pouvoir ensorcelant de la fantasy.

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À la recherche du temps perdu de Marcel Proust

Suite inachevée de romans écrits par Marcel Proust autour du thème de la mémoire individuelle et du souvenir, À la recherche du temps perdu a révolutionné le genre du roman. Dès Du côté de chez Swann, puis de manière systématique dans des romans comme À l’ombre des jeunes filles en fleurs ou Le Temps retrouvé, c’est à travers la voix du narrateur, son rapport à ses propres souvenirs, et sa pensée transcrite en de longues phrases, que Proust élabore une cartographie mentale de ses amours, de son époque, de l’art. Mise en abyme de l’écriture et du passage du temps, cette œuvre inclassable est une montagne de littérature qu’il convient de gravir au moins une fois dans sa vie.

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1984 de George Orwell

Écrivain engagé par excellence, George Orwell s’inspire du pire des totalitarismes réels pour composer le monde de 1984. Il y dépeint le destin de Winston Smith, chargé par le gouvernement de réécrire l’histoire à la volée, en falsifiant notamment de nombreux faits. À travers lui, l’auteur dépeint un système d’aliénation et de contraintes qui va jusqu’à modifier la pensée même des êtres humains. Salvateur et édifiant, le roman a introduit de nombreux concepts inventifs, dont la « double pensée », la « novlangue », « Big Brother », etc. Autant de moyens de surveillance et de manières de façonner l’opinion dont l’auteur nous avertit des dangers.

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Si une nuit d'hiver un voyageur de Italo Calvino

Qu’est-ce qu’un roman, qu’est-ce qu’un lecteur, qu’est-ce qu’un récit, qu’est-ce qu’un personnage ? On le découvre en lisant Si une nuit d’hiver un voyageur, d’Italo Calvino, soit onze chapitres composés comme des débuts de livre et qui s’avèrent en fait les pièces qui assemblent une vaste théorie de la réception littéraire aussi intrigante qu’instructive !

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David Copperfield de Charles Dickens

Si David Copperfield a marqué l’histoire littéraire, c’est notamment en raison de sa première partie, racontée à la première personne par un narrateur omniscient, et qui décrit avec acuité la vie des adolescents dans l’Angleterre victorienne. Autour du personnage qui donne son nom au roman, Dickens raconte la difficile ascension sociale d’un jeune homme, son lien à sa tante, et surtout la quête d’une identité dans un milieu où de forts carcans empêchent l’épanouissement. Un chef-d’œuvre à (re)découvrir.

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